Um cientista que viajou para o espaço e depois para o ponto mais profundo do oceano – 11/06/2020

A ex-astronauta da NASA Kathy Sullivan se tornou a primeira pessoa a, em suas próprias palavras, conquistar “os dois maiores limites físicos que permanecem após a criação da humanidade”.

O ex-astronauta da NASA se tornou a primeira pessoa a viajar para o espaço e, em seguida, alcançou o ponto mais profundo conhecido no oceano.

No domingo (8/6), Kathy Sullivan fez história com seu mergulho de 35.810 pés (ou quase 11.000 metros) em Challenger Deep, o ponto mais profundo do oceano na Fossa das Marianas, no Oceano Pacífico.

“Eu me senti como um alienígena vindo para um planeta alienígena e navegando por essa paisagem lunar. Foi muito extraordinário”, disse Sullivan, 68, à BBC News.

O feito faz dela a oitava pessoa e a primeira mulher a atingir essa profundidade, cerca de 11 km abaixo da superfície do Oceano Pacífico.

Sullivan passou cerca de uma hora e meia explorando o poço em um submarino (um pequeno veículo de pesquisa) especialmente construído para suportar a enorme pressão subaquática.

O investidor e explorador Victor Vescovo, que havia se tornado a primeira pessoa a visitar os pontos mais profundos dos cinco oceanos, juntou-se a Sullivan na expedição.

“Nunca me ocorreu que eu teria essa oportunidade ou que Victor me convidaria para me juntar a ele”, diz Sullivan.

Victor Vescovo e Kathy Sullivan viajaram juntos para a Fossa das Marianas - Enrique Alvarez / EYOS Expeditions

Victor Vescovo e Kathy Sullivan viajaram juntos para a Fossa das Marianas

Imagem: Enrique Alvarez / EYOS Expeditions

No fundo, como na Fossa das Marianas, a água é muito fria, não há luz e a pressão é muito alta. No entanto, de certa forma, existe vida naquele lugar? e os pesquisadores estão apenas começando a aprender como as espécies que vivem lá sobrevivem.

O primeiro mergulho no fundo da Fossa das Marianas ocorreu em 1960, pelo tenente da Marinha dos EUA Don Walsh e pelo engenheiro suíço Jacques Piccard. Eles viajaram para Trieste, um tipo de submarino de pesquisa conhecido como Batiscafo.

Meio século depois, em 2012, o diretor de cinema James Cameron mergulhou em cena em seu submarino verde claro.

Este mergulho mais recente fez parte de uma expedição de incêndio – uma tentativa de explorar os pontos mais profundos do Oceano Pacífico.

Sullivan tornou-se astronauta da NASA em 1979 e fez história em 1984 como o primeiro americano a completar uma viagem espacial.

Ela passou mais de 532 horas no espaço. Em 2004, ele entrou no Hall da Fama dos Astronautas dos Estados Unidos.

Ela ingressou na Administração Oceânica e Atmosférica dos Estados Unidos (NOAA), a entidade que começou a liderar.

Em entrevista por telefone à BBC, enquanto ainda estava no mar, Sullivan descreveu o oceano e o espaço como “os dois maiores limites físicos que permanecem após o advento da humanidade”.

Agora ela se tornou a primeira pessoa a atravessar essas duas fronteiras, sob condições muito diferentes uma da outra.

A Estação Espacial Internacional (ISS) é cercada por um vácuo espacial, enquanto o submarino opera a uma sobrepressão de oito toneladas por polegada quadrada, que é cerca de 1.000 vezes a pressão atmosférica padrão ao nível do mar.

“Sou treinado como cientista e engenheiro, então a experiência de ficar em veículos especializados? Um ônibus espacial nos meus dias de astronauta e o fator limitante dessa expedição? É infinitamente fascinante para mim”, diz ela.

“Eles são tapetes mágicos para mim, algo que nos permite ir a lugares que os seres humanos não seriam capazes de alcançar”.

Antes de se tornar astronauta, Sullivan concluiu seus estudos de doutorado em geologia na Universidade de Dalhousie, no Canadá, e realizou várias expedições oceanográficas.

Não demorou muito para ele aceitar o convite para explorar o ponto mais profundo do oceano.

“Como oceanógrafo, ver o ponto mais profundo do oceano em primeira mão, onde ocorre um processo geológico extremamente poderoso, é diferente de ver fotos ou dados de outras pessoas fazendo isso”, diz ela.

Rob McCallum, sócio fundador da EYOS Expeditions, que ajudou a organizar a logística da missão, diz que Sullivan é um “apaixonado e defensor” dos oceanos do mundo.

“Ela tem uma vasta experiência no uso da tecnologia para avançar na pesquisa. Como professora e defensora do oceano, ela poderá destacar os benefícios da ciência no futuro”, diz ele.

Ao retornar à base após o mergulho, Sullivan e Victor Vescovo fizeram uma ligação para a Estação Espacial Internacional localizada a cerca de 400 km acima da Terra.

“Era para conectar indivíduos que são pesquisadores de grandes fronteiras e celebrar o que compartilhamos em termos de um desejo de explorar e celebrar a engenharia que permite essas expedições incríveis”, diz Sullivan.

“Foi como uma reunião para mim”, diz ele.

“Como oceanógrafo, ver o ponto mais profundo do oceano em primeira mão, onde ocorre um processo geológico extremamente poderoso, é diferente de ver fotos ou dados de outras pessoas fazendo isso”, comemora Sullivan

Imagem: Enrique Alvarez / EYOS Expeditions

Ele espera que essas expedições possam incentivar mais pessoas a continuarem a atravessar as fronteiras do nosso mundo familiar.

“Durante décadas, me descrevi como astronauta, cientista e pesquisador. Vou continuar pesquisando”, diz ela.

“Espero poder inspirar outras pessoas a entender como os seres humanos são intrinsecamente pesquisadores, como é natural e importante continuarmos a explorar todas as dimensões do nosso universo e de nós mesmos”.

Esses impulsos de pesquisa e inovação ajudarão a mover a humanidade, diz ela.

“Isso criará as seguintes tecnologias que transformarão nossas vidas. E é isso que criará a capacidade de tirar a humanidade da pobreza e resolver a crise da saúde”.

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